Después de la agitación, MOCA apuesta por Johanna Burton para traer estabilidad

LOS ÁNGELES — El Museo de Arte Contemporáneo, con su envidiable colección, ha sido durante mucho tiempo un símbolo de la floreciente escena artística de California y ayudó a estimular el resurgimiento de una zona que alguna vez fue estéril en el centro de Los Ángeles. Pero las oleadas de cambios en la gestión han dañado su reputación y planteado dudas sobre sus perspectivas en un momento en que los grupos artísticos de todo el país luchan por recuperar el equilibrio después de las interrupciones de la pandemia.

Ahora, el futuro de MOCA, que una vez marcó el ritmo aquí y en gran parte del país en la recolección y exhibición de arte contemporáneo, descansa en una salvadora poco probable: Johanna Burton, quien fue nombrada directora en septiembre en medio del último espasmo de agitación organizacional.

Su camino para convertirse en la primera mujer directora del museo desde su fundación en 1979 fue inusual. Burton fue traído el 1 de septiembre. 3 como directora ejecutiva para lidiar con lo que la junta del museo vio como las deficiencias de gestión de su predecesor, Klaus Biesenbach, una figura de alto perfil en el mundo de los museos que parecía personificar la llamativa intersección de las artes y Hollywood. El plan era que compartieran deberes. Pero en menos de dos semanas renunció para dirigir un museo en Berlín y Burton obtuvo el puesto principal. En una entrevista reciente, Burton dijo que su prioridad más urgente, y el mayor obstáculo, era poner fin a la turbulencia que ha afectado al museo durante más de una década.

“Estás poniendo el dedo en algo que creo que es en realidad una de mis principales preocupaciones, que es, por poco atractivo que suene, realmente priorizar la estabilidad”, dijo en su oficina con vista a la plaza del museo y Grand Avenue. “Es lo que necesita el museo. Es lo que necesita el personal. A la gente le encanta MOCA. He tenido muchas conversaciones con personas que solo quieren ver que funcione bien y creen en ello. Pero creo que la falta de estabilidad también ha llevado quizás a la falta de una imagen cohesiva de lo que hace la institución”.

Esto no quiere decir que Burton tenga la intención de ser una presencia de bajo perfil en una ciudad donde los ejecutivos de los museos, como Biesenbach o Michael Govan en el Museo de Arte del Condado de Los Ángeles, cultivan su propio tipo de celebridad. “Siento que soy algo opuesto a eso”, dijo Burton. Pero agregó: “Creo que soy llamativa a mi manera”.

Burton es la quinta persona en ocupar el puesto más alto desde 2008. Se considera que la notable tasa de rotación de liderazgo ha dañado la credibilidad de MOCA con los donantes, los artistas y el público en un momento en que otras instituciones, como Broad, LACMA y Hammer. Museum, así como galerías como Hauser & Wirth, han energizado la escena artística de clase mundial de la ciudad.

MOCA ha pasado por las guerras. Resistió una incursión en su dotación para pagar las facturas y evitó una fusión propuesta con LACMA. Y además de pasar rápidamente por cuatro directores en los últimos años (Jeremy Strick, Jeffrey Deitch, Philippe Vergne y Biesenbach), vio las salidas muy públicas de dos importantes curadores en jefe, Paul Schimmel y Helen Molesworth.

Maria Seferian, presidenta de la junta directiva de MOCA, dijo en un correo electrónico que Burton era “única por derecho propio”, y agregó: “Tiene el apoyo unánime de una junta fuerte y cohesionada”.

Burton llega al MOCA animado por la buena voluntad del mundo del arte. Muchos dicen que su perfil discreto será un antídoto bienvenido para los predecesores más llamativos de MOCA (Biesenbach era conocido por publicar fotos de sí mismo en Instagram con celebridades como Patti Smith, Yoko Ono y Lady Gaga).

“Ella antepone la institución a sí misma y no tiene que ser la que tenga todas las ideas, pero también es fuerte y decisiva”, dijo Adam D. Weinberg, director del Whitney. “Ella es el tipo de persona que está en esto a largo plazo y entiende que llevará años repensar la institución”.

“Panache sin la base no es suficiente”, agregó Weinberg. “Necesitas construir una base primero”.

Burton, de 50 años, es una especie de punto de partida para la junta directiva de artistas, líderes empresariales y políticos del MOCA, dado el tipo de directores que han atraído su interés en el pasado. Aunque tiene una experiencia considerable en museos, más recientemente como directora del Centro Wexner para las Artes en Columbus, Ohio, Burton ha dedicado la mayor parte de su carrera a la educación y tiene varios títulos avanzados en arte.

Fue directora asociada del Programa de Estudios Independientes de Whitney; dirigió el programa de posgrado en estudios curatoriales en Bard; y se desempeñó como jefe de educación en el Nuevo Museo. Reconociendo que la palabra “educación” puede “hacer que los ojos de algunas personas se pongan vidriosos”, Burton dijo que el papel educativo de los museos se ha vuelto particularmente importante ahora, en medio del ajuste de cuentas nacional en torno a cuestiones de diversidad, inclusión y accesibilidad.

“Los museos realmente se están reevaluando a sí mismos”, dijo. “El tipo de trabajo que estuve haciendo en esa esfera durante mucho tiempo parece que se está volviendo más centralizado”.

Poco después de que Burton fuera nombrada en el museo en septiembre para proporcionar algo de lastre gerencial, Biesenbach, a quien el museo esperaba que compartiera tareas con ella, renunció para tomar un trabajo prestigioso al frente de la Neue Nationalgalerie y el futuro Museo del Siglo XX en Berlín. La junta, atónita y avergonzada por su partida, ya que él les había dicho que no, le entregó el puesto de director completo a Burton. Habiendo anunciado inicialmente que la posición del director sería mejor dividida en dos, el museo cambió de marcha y dijo que Burton por su cuenta tenía “la plena fe y confianza del museo para liderar MOCA en el futuro”.

El director con más años de servicio en el museo, Richard Koshalek, quien lo dirigió de 1983 a 1999, calificó a Burton como una buena opción. “Es un acto de equilibrio”, dijo, “y ella podrá equilibrar las muchas fuerzas en conflicto que existen en MOCA”.

Lo más crucial ahora, en opinión de los artistas y administradores de arte que han seguido al museo durante mucho tiempo: la junta necesita darle a Burton tiempo y espacio para trazar un rumbo y seguirlo. “MOCA ha pasado por tantos directores y ha estado tan impaciente con su liderazgo durante más de una década”, dijo Schimmel. “Un museo de ese tamaño realmente necesita un liderazgo que sea coherente. Ese ha sido uno de los verdaderos desafíos: ¿Quién dirige el lugar?”.

De hecho, varios observadores del arte mundial cuestionan si la junta ha contribuido a los problemas del museo, ya sea por ser demasiado participativa o por estar insuficientemente unificada. Seferian, quien intervino para servir como su directora interina en 2013 después de que Deitch se fue, señaló que planea darle libertad a Burton. “A lo largo de los años, mi participación personal en MOCA ha cambiado según las circunstancias”, dijo Seferian.

Queda por ver si Burton tiene el tipo de relación con los artistas y las audaces ideas de exhibición que hacen que la programación sea emocionante.

Tampoco está claro si puede cambiar la composición de la junta, dado que la salud de cualquier institución artística sin fines de lucro depende en gran medida del compromiso y la generosidad financiera de sus fideicomisarios. ​​Biesenbach trajo cinco fideicomisarios con él al museo y luego agregó cinco más durante su mandato. (Cuatro de sus reclutas se han ido desde entonces). Burton recientemente agregó un fideicomisario y, según el museo, tiene otros en preparación.

Esta no sería una transición fácil, incluso en el mejor de los casos. Burton, al igual que otros administradores de museos en todo el país, se enfrenta a un panorama que cambia drásticamente después de los últimos dos años, ya que las instituciones intentan abordar las preocupaciones sobre la diversidad y la representación en un mundo de museos que a menudo se consideraba, en sus exposiciones, personal y tableros, como dominado por hombres blancos.

El año pasado, Mia Locks, curadora sénior y jefa de nuevas iniciativas de MOCA, renunció después de menos de dos años en el cargo y dijo en un correo electrónico de despedida al personal que el liderazgo de MOCA no estaba listo para “adoptar por completo” la inclusión, la diversidad, la equidad y la equidad accesibilidad.

Y en 2018, el artista Mark Grotjahn, que entonces formaba parte de la junta del MOCA, se negó a ser homenajeado en la gala del museo, citando la falta de diversidad de los homenajeados recientes.

Burton dijo que la equidad es una prioridad clara que “tiene que ser aún más clara”. Agregó que está lidiando con cómo la colección de MOCA puede “contar la narrativa de manera diferente” y, dadas las omisiones evidentes, “¿miramos hacia atrás y completamos?”

MOCA compite por la atención, las donaciones de arte y la financiación en una escena museística que está prosperando. Hay filas de personas todos los días esperando afuera del Broad al otro lado de la calle y en el nuevo Academy Museum of Motion Pictures al otro lado de la ciudad. LACMA está construyendo un nuevo complejo de $ 650 millones y Hammer también se está expandiendo.

Esos programas de construcción han resaltado las deficiencias arquitectónicas del edificio principal de MOCA. La entrada a las galerías está bajando una serie de escalones y en gran parte fuera de la vista, un contraste poco atractivo con la arquitectura que llama la atención de algunos de sus vecinos de Grand Avenue, que incluyen el nuevo Broad and Walt Disney Concert Hall.

Los habitantes del mundo del arte se han preguntado periódicamente si MOCA sigue siendo necesario o si debería fusionarse con LACMA o Broad. Pero MOCA tiene una de las colecciones de arte de posguerra más respetadas del mundo y una sólida historia con los artistas. Y por estos días, la institución dice gozar de salud fiscal, con un presupuesto operativo anual equilibrado de unos $22 millones y una dotación de más de $180 millones.

“MOCA en su apogeo se convirtió en la principal institución en todo Estados Unidos para exhibiciones temáticas y contemporáneas”, dijo Deitch, propietario de una galería que se desempeñó durante tres tumultuosos años como director del museo antes de irse. “Era una clase en sí misma”.

Ann Philbin, la directora de Hammer, dijo que a pesar de los desafíos, este fue “un gran momento” para MOCA.

“Tiene una dotación saludable, tiene una colección extraordinaria”, dijo. “Y ahora tiene un líder altamente capaz. Necesitan darle tiempo y necesitan confiar en ella y dejar que lidere”.

Burton, por su parte, sostuvo que MOCA todavía tiene un papel fundamental que desempeñar.

“Nunca había visto que los museos de arte se sintieran tan pertinentes con el paisaje más amplio como lo hacen ahora”, dijo. “Al mismo tiempo, escucho a la gente hablar más que nunca sobre cómo no son accesibles para ellos. Y creo que esa es una paradoja realmente interesante que creo que MOCA realmente puede abordar”.

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