¿Dos maestros de escuela lograron el atraco de un comandante de Kooning? Un documental explora sus posibles dobles vidas

Un robo de arte sin resolver cautiva la imaginación, conjurando imágenes de ladrones acrobáticos contratados por astutos multimillonarios que buscan el trofeo perfecto para colgar en su guarida secreta. Por eso fue aún más notable cuando, en 2017, Willem de Kooning Mujer-Ocre (1954-1955) fue recuperada casi 32 años después de su robo inicial, colgada detrás de la puerta del dormitorio de un par de ancianos maestros de escuela de Nuevo México.

Nunca se ha probado definitivamente, pero un nuevo documental, El coleccionista de ladronesargumenta que Jerry y Rita Alter, quienes murieron en 2012 y 2017, respectivamente, fueron los improbables autores intelectuales del robo de 1985 en el Museo de Arte de la Universidad de Arizona en Tucson.

Con un valor estimado de $ 160 millones, desde su desaparición, Mujer-Ocre había estado en la lista del FBI de las obras de arte robadas más buscadas. La recuperación inesperada de la pintura, y la teoría de que los Alter habían llevado a cabo el atraco, se convirtió en noticia nacional y atrajo la atención de la cineasta Allison Otto, quien comenzó a investigar a la pareja y las circunstancias que rodearon el crimen cometido a plena luz del día. (La película entrevista al guardia que estaba de servicio durante el atraco, e incluso filma su retiro del museo décadas después, contento con el conocimiento de que finalmente se encontró la pintura).

“Era el tipo de historia que me persiguió durante meses”, dijo Otto a Artnet News. “Pronto me di cuenta de que el robo era solo la punta del iceberg”.

La película comienza con la recuperación, con los propietarios de Manzanita Ridge Furniture and Antiques en Silver City, Nuevo México, recordando la primera vez que vieron Mujer-Ocre, cuando compraron el contenido de la casa de los Alter por $2,000. (La buena gente de Silver City está menos que impresionada con la obra maestra del expresionismo abstracto, y un lugareño proclama: “No te daría $ 5 por ella”).

James Cuetara, un pintor local habitual de una tienda de antigüedades, entrevistado en el documental en la parte trasera de su casa rodante, fue el primero en identificar el De Kooning y se ofreció a comprarlo por un par de cientos de mil.

Intrigados, los dueños de la tienda investigaron un poco y descubrieron noticias antiguas sobre el crimen. Temeroso de los ladrones potenciales, o de los drogadictos oportunistas, un propietario esconde la pintura detrás de su sofá hasta que el museo pueda venir a reclamarla, porque “se ha matado a personas por menos de $100 millones en una pintura”.

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<p class=Willem de Kooning Mujer-Ocre (1954–55) en agosto de 2017, poco después de que lo recuperaran en Nuevo México y lo devolvieran al Museo de Arte de la Universidad de Arizona. © 2019 The Willem de Kooning Foundation/Artists Rights Society (ARS), Nueva York.

La pintura eventualmente llega al Centro Getty en Los Ángeles, donde Otto filma su minuciosa restauración, hecha bajo un microscopio, una mancha de pintura dañada a la vez. Los ladrones sacaron el lienzo de su marco y lo volvieron a colgar, poniendo grapas en el borde del cuadro para ponerlo en un nuevo bastidor. También hicieron todo lo posible para retocar las áreas dañadas, pintando toscamente sobre las pérdidas.

Jerry también era pintor: la casa de la pareja estaba llena de sus llamativas abstracciones. Probablemente vio Mujer-Ocre en su exhibición debut, mientras visitaba a su hermana que vivía a la vuelta de la esquina de la galería de Nueva York mientras él habría estado expuesto allí.

“Es muy probable que Jerry Alter tuviera esta arrogancia de poder arreglarlo”, dijo Otto. Pero descubrió que incluso en su estado dañado, la pintura aún cautivaba.

“Cuando veas Mujer-Ocre En persona, realmente te golpea. Podía sentir su poder, una mezcla de algo que es elegante y vulgar al mismo tiempo. Tiene este aura”, agregó. “Estoy muy emocionado de ver cómo se verá restaurado en todo su esplendor”.

Después de la conservación, la pintura se presentará en el Getty en la exposición “Conserving de Kooning: Theft and Recovery” (del 7 de junio al 28 de agosto de 2022). Pero para el documental, la mayor parte de la historia es sobre los Alters, y cómo pudieron haber logrado tal travesura sin que sus amigos o familiares lo sospecharan.

Un boceto policial de los sospechosos en el atraco de De Kooning de 1985 publicado poco después de que ocurriera el crimen.  Los ladrones eran probablemente Jerry y Rita Alter.  Imagen cortesía del departamento de policía.

Un boceto policial de los sospechosos en el atraco de De Kooning de 1985 publicado poco después de que ocurriera el crimen. Imagen cortesía del departamento de policía.

Los Alters, que vivían en Cliff, Nuevo México, estaban en Tucson para el Día de Acción de Gracias con su familia el día anterior al crimen. Ambos tienen un marcado parecido con los bocetos policiales de los sospechosos masculinos y femeninos (una vez que le das a Jerry un bigote falso) y su automóvil rojo coincidía mucho con el vehículo de huida utilizado en el atraco.

Para pintar la imagen completa de la pareja, Otto entrevista a personas que conocían a los Alter, incluido su sobrino y albacea, Ron Roseman, quien proporcionó acceso sin restricciones a sus archivos personales. Eso incluía los diarios de Rita, ocho horas de películas caseras y 12,000 diapositivas de fotografías que la pareja, que viajó mucho, tomó en sus muchas vacaciones.

Jerry y Rita Alter.  Foto cortesía de Ron Roseman.

Jerry y Rita Alter. Foto cortesía de Ron Roseman.

Pero lo que realmente distingue al documental son recreaciones cómicas protagonizadas por Glenn Howerton (del programa de televisión Siempre está soleado en Filadelfiay esposo de una de las productoras de la película, Jill Latiano) y Sarah Minnich (Mejor llamar a Saul) como los alters. Los actores también interpretan a las contrapartes ficticias de la pareja, extraídas del libro de cuentos de Jerry, La copa y el labio: cuentos exóticosautoeditado en 2011.

“Las historias de Jerry están tan mal escritas y son exageradas, así que quería apoyarme en eso en lugar de hacer algo muy serio con las recreaciones”, dijo Otto.

Estos escritos, que Jerry le dijo a su sobrino que se basaban en sus experiencias de la vida real, en realidad brindan algunas de las pruebas más convincentes de que los Alter realmente robaron el De Kooning. Pero si el libro es una confesión, es difícil saber dónde termina la realidad y comienza la ficción.

Una historia trata sobre una mujer y su nieta que visitan un museo y se llevan una valiosa esmeralda de las galerías, creando una vitrina oculta en su casa donde solo ellas pueden disfrutarla. El paralelo con el de Kooning robado, visible solo desde el interior del dormitorio de los Alter con la puerta cerrada, es innegable.

Otro trata sobre una pareja que “tenía una doble vida” y “se veían a sí mismos como maestros de crímenes sin víctimas”. Un tercero, sobre un dueño de casa que asesina a un jornalero mexicano por seducir a su esposa y lo entierra en su tanque séptico, insinúa un secreto aún más oscuro. ¿Por qué, exactamente, los Alter se negaron a reemplazar su tanque séptico desbordado después de 40 años, hasta el punto de pedir a los invitados que no tiraran de la cadena para poder tirar los excrementos a la basura?

El De Kooning robado visto colgado detrás de la puerta del dormitorio de Jerry y Rita Alter.  Foto de Rick Johnson, cortesía de Manzanita Ridge Furniture & Antiques.

El De Kooning robado visto colgado detrás de la puerta del dormitorio de Jerry y Rita Alter. Foto de Rick Johnson, cortesía de Manzanita Ridge Furniture & Antiques.

Otto se basa en el texto para construir un perfil psicológico de Jerry, un hombre que creía en su propia grandeza pero ansiaba un reconocimiento más amplio que se le escapaba. ¿Por qué no demostrar su valía al salir impune de un crimen audaz y vivir con la evidencia justo debajo de las narices de todos?

En las historias, “él es el héroe”, dijo Otto. “Todas estas cosas atrevidas están sucediendo, y él está en el meollo”.

El coleccionista de ladronesque se estrenó el mes pasado en el festival de cine South by Southwest, ofrece un retrato fascinante de una pareja que puede o no emocionarse robando valiosas obras de arte, y sí, obras plurales, no solo de Kooning.

Hay fotos de viajes de los Alter de lugares exóticos de todo el mundo, que incluyen muchas instantáneas de tesoros de museos en vitrinas. ¿Estaban vigilando el lugar, buscando debilidades de seguridad para explotar en la búsqueda de su último tesoro?

<Em>El coleccionista de ladrones</em> dirigida por Allison Otto.  Cortesía de Root Productions. ” width=”691″ height=”1024″ srcset=”https://news.artnet.com/app/news-upload/2022/03/TTC_16-691×1024.jpeg 691w, https://news.artnet.com/app/news-upload/2022/03/TTC_16-203×300.jpeg 203w, https://news.artnet.com/app/news-upload/2022/03/TTC_16-34×50.jpeg 34w, https://news.artnet.com/app/news-upload/2022/03/TTC_16-1296×1920.jpeg 1296w, https://news.artnet.com/app/news-upload/2022/03/TTC_16.jpeg 1500w” sizes=”(max-width: 691px) 100vw, 691px”/></p>
<p class=cartel para El coleccionista de ladrones, dirigida por Allison Otto. Cortesía de Root Productions.

Y luego estaba su colección de arte, gran parte de la cual la familia de los Alters donó al Town and Country Garden Club local. Un bronce que la pareja siempre había afirmado era una mera reproducción de un Frederic Remington resultó ser un original, y fue una de las cinco obras de arte valiosas que finalmente se subastaron por cientos de miles de dólares en Sotheby’s Nueva York, incluidas piezas de Joseph Henry Sharp y RC Gorman.

Fue una ganancia inesperada para el club de jardinería, pero ¿representaba las ganancias mal habidas de una serie de robos? El FBI ha revisado esas obras en su base de datos y no hay nada que coincida con ninguna obra de arte robada conocida, pero la agencia tampoco lo ha descartado.

El documental también presenta la posibilidad de que los Alters fueran responsables del robo de una manta de jefe nativo americano valorada en un millón de dólares del Museo Amerindio en Dragoon, Arizona. La obra de arte robada nunca se recuperó, pero algunos familiares y amigos de los Alters recordaron que la pareja mencionó que su considerable colección de alfombras de nativos americanos incluía una pieza muy valiosa.

Jerry y Rita Alter.  Foto cortesía de Ron Roseman.

Jerry y Rita Alter. Foto cortesía de Ron Roseman.

El atraco de 1989 empleó el mismo modus operandi que el robo de De Kooning, con una mujer cómplice que distrae al guardia mientras el hombre se lleva la obra de arte. El robo también tuvo lugar un día en que los Alter habrían estado manejando a casa desde el aeropuerto de Arizona, con el museo convenientemente ubicado en su camino.

En los días de ambos atracos, la agenda normalmente detallada de Rita en la que registró sus actividades está sospechosamente en blanco.

La película deja a los espectadores preguntándose quiénes eran realmente los Alter y sobre el verdadero alcance de sus actividades criminales. Pero el misterio persistente es intencional.

“Creo que el crimen en sí no necesita ser resuelto”, dijo Otto. “Me encanta conversar sobre las posibilidades: qué es real y qué no”.

El coleccionista de ladrones se proyectará en el Festival Internacional de Cine de Cleveland el sábado 9 de abril de 2022; en el Festival de Cine de San Francisco el viernes 22 de abril de 2022; en Hot Docs en Toronto los días 3, 6 y 8 de mayo de 2022; y en Mountainfilm en Telluride, Colorado, del 26 al 30 de mayo de 2022.

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