El misterio de la pieza para piano más popular del mundo

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La partitura musical de Beethoven para “Für Elise”. (Dominio publico)

Estoy a punto de cerrar la tapa del teclado del piano en mi clase de música de sexto grado cuando un estudiante particularmente animado corre hacia mí y me dice emocionado: “Maestro, ¡puedo tocar ‘Für Elise’!” La animo a que lo haga, pero el resultado son solo las famosas primeras cuatro notas, un E y un D sostenido debajo, repetidas, reproducidas de un lado a otro en un interminable sube y baja.

Le digo que creo que hay más que eso, pero ella está feliz con solo saber las primeras notas. Aunque no tiene un talento musical especial ni es fanática de mucha música fuera del pop, está hipnotizada por esta pequeña pieza clásica para piano escrita hace más de 200 años. Así son millones y millones de otros.

La popularidad de la bagatela de nivel intermedio de Beethoven (algo así como “una bagatela” o “pieza sencilla”) es asombrosa. Puedo contar con los dedos de una mano el número de mis alumnos principiantes de piano que, en algún momento, no han preguntado: “¿Cuándo podré tocar ‘Für Elise’?”. A partir de enero El 1 de enero de 2020, Google informó millones de búsquedas de “Für Elise” cada mes. Una presentación en YouTube, publicada hace 14 años, registró 59 millones de visitas, y un tutorial de YouTube sobre la pieza obtuvo 53 millones de visitas.

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Retrato anónimo de Therese Malfatti, quien se cree que fue la dedicatoria de “Für Elise”. (Dominio público)

¿Cuál es la raíz de su popularidad sin igual? ¿Por qué esta pieza, y no un preludio de Chopin o un minueto de Bach o incluso el primer movimiento de la Sonata “Claro de luna” de Beethoven? Exige un poco de investigación. Comencemos con un poco de historia.

No hay mucho, y lo que hay, está nublado. Sabemos por el título que estaba escrito “para Elise”, pero ¿quién era ella? El manuscrito original dice: “Für Elise am 27 April [1810] zur Erinnerung”. En inglés: “Para Elise el 27 de abril como recordatorio”, o “en recuerdo”, o “como recuerdo”. Mi alemán es demasiado limitado para emitir un juicio sobre cuál.

En cualquier caso, estas palabras, que rara vez se mencionan cuando se escribe la pieza, indican una relación pasada con “Elise”. Pero, ¿qué tipo de relación? Las dos posibilidades que vienen fácilmente a la mente son “estudiante” e “interés romántico”. En 1810, Therese Malfatti, de 18 años, era ambas cosas, lo que la convertía en la principal candidata.

¿Qué? ¿Pensé que estábamos buscando a alguien llamada “Elise”?

Aquí es donde se pone complicado

Aparentemente, Beethoven pensó muy poco en lo que, dos siglos después, se convertiría en un “éxito” de teclado que hizo temblar la tierra. Nunca se molestó en publicarlo, a pesar de la gran demanda de su música. El compositor murió en 1827, 17 años después de componer “Für Elise”, y la pieza languideció otros 40 años antes de su publicación en 1867 por el musicólogo Ludwig Nohl. Nohl afirmó que una tal Fraulein Babeth Bredl de Munich le había dado un manuscrito firmado de la composición y que Bredl, a su vez, afirmó que había recibido el manuscrito de Therese Malfatti tras la muerte de esta última en 1851.

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Retrato de Elisabeth Röckel por Joseph Willibrord Mähler. (Dominio publico)

En 1810, Malfatti era alumno de Beethoven. El compositor supuestamente se enamoró de ella (una de sus prácticas más comunes) y le propuso matrimonio. Ella se negó, ya que Beethoven tenía más del doble de su edad. No había título para el manuscrito de Bredl/Malfatti, solo una dedicatoria. Para Nohl, el rondó para piano (una obra que tiene la estructura ABACA) parecía una de las bagatelas del compositor, de las cuales había escrito 24. Así que la presentó como “Bagatelle No. 25 en La menor.” Sobre el título, inscribió la dedicatoria tal como la leyó en la partitura autógrafa: “Für Elise”. Y el resto es historia.

Bueno, no del todo. Algunos han especulado que Nohl leyó mal la dedicatoria, que en realidad era “Für Therese”, dando fuerza a la teoría de que Therese Malfatti era la dedicatoria. (Después de todo, el manuscrito estaba en su posesión en el momento de su muerte). Si bien es difícil ver cómo cualquier lector podría pasar por alto las distintivas letras iniciales “Th”, e igualmente desafiante entender cómo se podría leer “r” como “l” y “e” como “i”, es cierto que la letra de Beethoven era tan notoriamente descuidada como su limpieza.

Ojalá pudiéramos examinar el manuscrito original firmado.

Pero no podemos. ¡Esta perdido!

¿’Teresa de piel’?

Esto arroja dudas sobre toda la empresa. ¿Cómo podría alguien perder el rastro de un manuscrito tan importante? ¿Podría haberse “perdido” deliberadamente para encubrir el fraude? Un musicólogo contemporáneo, Luca Chiantore, incluso ha sugerido que nunca hubo una partitura autógrafa, que Nohl simplemente improvisó la pieza a partir de algunos de los bocetos de Beethoven. Apoya esta tesis el hecho curioso de que Theresa Malfatti, suponiendo que efectivamente tuviera una partitura autógrafa en su poder, no la publicó ella misma. Una baronesa, seguramente se lo hubiera podido permitir, e imagínese el prestigio que acompaña a la publicación póstuma de una obra de Beethoven dedicada a usted. Si ella hubiera hecho esto, todos podríamos estar jugando “Für Therese”.

Cava más profundo y las capas producen aún más misterio. Se ha descubierto un boceto de 1808 que es una versión bastante completa del “tema A”, la melodía de apertura de la que mi alumno conocía las primeras cuatro notas. ¿Beethoven mantuvo el boceto hasta 1810 y luego agregó las otras dos secciones?

Resulta que el año 1810 no puede confirmarse positivamente como el año de composición de la obra, aunque es la mejor apuesta según los estudios disponibles. Finalmente (más o menos), el estudioso de Beethoven, Barry Cooper, descubrió una revisión de 1822 de “Für Elise” (si es que alguna vez existió una versión completa anterior) que contiene la mayoría de los elementos de la pieza que conocemos, pero que está muy fuera de lugar. Para las decenas de millones familiarizados con la versión conocida, la revisión de 1822 será extremadamente extraña. El pianista Mark S. Zimmer lo ha grabado. Escucha si te atreves.

Y el ganador es …

Y aún nos preguntamos: ¿Quién fue Elise? Siguiendo con el año aceptado (si no 100 por ciento confirmado de 1810, y eliminando a Theresa Malfatti porque no se llamaba “Elise” y los errores de escritura solo pueden explicar hasta cierto punto, tenemos dos candidatos restantes:

Elisabeth Rockel. En 2010, el musicólogo Klaus Martin Kopitz produjo evidencia que vinculaba románticamente a Beethoven con Röckel, una soprano, en la época de la composición de la pieza. Los amigos a veces llamaban a la cantante “Elise”.

Elise Barensfeld. En 2014, la musicóloga Rita Steblin defendió a la única candidata cuyo nombre en realidad era “Elise”. En 1810, Barensfeld tenía 13 años y vivía cerca de Beethoven en una casa que pertenecía a Johann Maelzel, un amigo de Beethoven que más tarde inventó el metrónomo moderno. Considerada como un prodigio del piano, Elise pudo haber tomado lecciones con Beethoven. Si es así, es muy posible que haya escrito la pieza en memoria de su tiempo juntos como maestro y alumno.

Personalmente, voto por Elise Barensfeld. No solo es ella la única con ese nombre de pila, sino que “Für Elise” no se siente como una composición romántica. Más bien, tiene el carácter de un retrato de personalidad.

Mi interpretación: La sección A es un retrato de la estudiante, Elise. Captura su juventud y frescura. La sección B es, quizás, una pieza asignada al alumno. Cuando la frustra, se rompe en las notas 32 “enojadas” que concluyen la sección antes de regresar a la sección A. La sección C es seguramente el propio Beethoven, un sonriente autorretrato de su irascible reputación. Después de unos arpegios de estudiante y una escala cromática, volvemos a la sección A por última vez.

Que “Für Elise” sea el retrato de un estudiante sin un ángulo romántico está respaldado por el hecho de que es un favorito de los estudiantes, no una melodía del Día de San Valentín o una canción de cortejo. Es una pieza para piano sobre tocar el piano. Los jóvenes pianistas se escuchan a sí mismos y se regocijan. Tenemos a Beethoven, y quienquiera que haya sido “Elise”, para agradecer por esto.

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