Hay dos lados en cada historia, incluida la del legendario Cotton Club de Harlem.

Esta compilación ofrece una visión auditiva de cómo sonaba la música en vivo en el Cotton Club en ese entonces… aunque ciertamente me estremecí cuando escuché que Duke Ellington era presentado como “el más grande maestro vivo de la música jungle”.

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El Cotton Club abrió sus puertas en diciembre de 1923, después de que el destacado contrabandista británico Owney Madden se hiciera cargo del club del boxeador Jack Johnson, quien lo convirtió en Club DeLuxe en 1920.

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[Madden] tenía los ojos puestos en usar el club para llevar la próspera escena musical de Harlem a una audiencia solo para blancos. Esta experiencia estaría acompañada por la bebida ‘Madden’s Number One’, un lujo para la población blanca de clase alta golpeada por la Prohibición de Nueva York.

Al asumir el cargo, Owney se dispuso a cambiar rápidamente el nombre del Club DeLuxe, lo que incluyó aumentar su capacidad de 400 a 700 e instalar una decoración completamente nueva construida alrededor de las plantas y selvas exóticas que supuestamente reflejaban los orígenes de la población negra del vecindario de New York en Harlem. York. El personal fue contratado y vestido para servir a esta estética ofensivamente inexacta, con un equipo de espera de piel oscura en elegantes esmóquines rojos y un grupo de bailarines jóvenes de piel clara con atuendos diminutos y llamativos. Su último golpe antes de que abriera el club fue cambiarle el nombre a Cotton Club por el color marrón claro del algodón crudo.

Langston Hughes era un cliente negro “raro” al que se le permitía ingresar al club. Como señala el Registro Afroamericano, lo dejó claro en su autobiografía, el mar grandeque no era un fan.

Tras su visita, Hughes criticó el ambiente segregado del club y comentó que era “un club Jim Crow para gánsteres y blancos adinerados”. Además de la “música de la jungla” y el interior con temática de plantaciones, Hughes creía que la idea de Madden de “entretenimiento negro auténtico” era similar al entretenimiento proporcionado en un zoológico y que a los “extraños blancos se les daban las mejores mesas junto al ring para sentarse y mirar a los clientes negros, como animales divertidos en un zoológico”. Hughes también creía que el Cotton Club afectaba negativamente a la comunidad de Harlem. El club trajo una “afluencia de blancos hacia Harlem después del atardecer, inundando los pequeños cabarets y bares donde antes solo la gente de color reía y cantaba”. Hughes también mencionó cómo muchos de los cabarets, especialmente los cabarets negros, se vieron obligados a cerrar debido a la competencia del Cotton Club. Estos clubes no tenían un piso grande ni música de artistas famosos como Ellington.

Además, escribió Hughes, a los negros de Harlem “no les gustaba el Cotton Club”.

[N]Cómo se les dio a los extraños las mejores mesas junto al ring para sentarse y mirar a los clientes negros, como animales divertidos en un zoológico.

Los negros dijeron: “No podemos ir al centro y sentarnos y mirarlos en sus clubes. Ni siquiera nos dejan entrar en sus clubes”. Pero no lo dijeron en voz alta, porque los negros prácticamente nunca son groseros con los blancos. Así que miles de blancos venían a Harlem noche tras noche, pensando que a los negros les encantaba tenerlos allí, y creyendo firmemente que todos los harlemitas salían de sus casas al atardecer para cantar y bailar en los cabarets, porque la mayoría de los blancos no veían nada más que los cabarets, no las casas.”

Hughes también señaló que algunos clubes propiedad de negros cometieron el “grave error” de emular las políticas de segregación del Cotton Club, para su propio riesgo.

Claudia Roth Pierpont, escribiendo sobre Duke Ellington para El neoyorquino en 2010, sin palabras.

Más de medio siglo después de la Guerra Civil, el club nocturno más famoso de Nueva York era una plantación simulada. El quiosco de música estaba decorado como una mansión con columnas blancas, el fondo pintado con arbustos de algodón y alojamiento para esclavos. Y la fantasía racial se extendía mucho más allá de la decoración: los blancos que venían a Harlem para entretenerse no debían sentirse desconcertados por la presencia de negros que no entretenían. Todos los intérpretes eran negros —o, en el caso de las coristas, café con leche— y todos los asistentes blancos, si no por la fuerza de la ley, por la fuerza de los matones de la puerta. Ellington tuvo que pedir permiso para que sus amigos vieran su programa. Irónicamente, fue el Cotton Club el que permitió a Ellington expandir su talento, empleándolo para arreglar y componer para una variedad de bailarines, cantantes, actos misceláneos, entreactos y revistas teatrales.

Estos dos clips de película, que creo que son de un episodio de la cuarta temporada de Experiencia Americana titulado “Duke Ellington: Reminiscing in Tempo”, establece la escena en el Cotton Club cuando se contrató a la banda de Duke Ellington.

Kareem Abdul-Jabbar también echó un vistazo mordaz a la historia del Cotton Club en su libro, A hombros de gigantes: mi viaje por el renacimiento de Harlem, citado aquí en una revisión de NPR.

El Cotton Club era parte de una extraña tradición en Harlem que incluía otros clubes elegantes como Connie’s Inn y Small’s Paradise. Estos clubes, aunque operaban en el corazón del Harlem negro, atendían exclusivamente a clientes blancos. Sin embargo, en sus espectáculos y decoración todavía promovieron un estilo de vida negro idealizado pero totalmente inexacto similar al de los espectáculos de juglares. Se colocaron porteros amenazantes en las puertas para asegurarse de que no se admitieran rostros negros en los establecimientos, ubicados en las mismas cuadras donde vivían estos hombres y mujeres negros. Once de estos clubes segregados se enumeraron en Variedadpero el más famoso y popular del grupo era el Cotton Club, el más grande, el más lujoso y el más caro, que presentaba los espectáculos más extravagantes.

[…]

Duke Ellington y su orquesta fueron la banda de la casa desde 1927 hasta 1931, y nuevamente en 1933. Entre 1931 y 1933, Cab Calloway asumió el cargo de director de orquesta.

Otros clubes de Harlem que intentaban competir con el Cotton Club a veces se encontraron con violencia. El Plantation Club trató de imitar el estilo y el lugar del Cotton Club contratando a Cab Calloway y su orquesta fuera del Cotton Club. La rutina de “Minnie the Moocher” de Calloway era famosa y una gran atracción. El propietario del Cotton Club, Madden, no estaba contento, por lo que envió a algunos de sus hombres al Plantation Club para desmantelar el lugar. Destruyeron mesas y sillas, rompieron vidrios y arrastraron la barra hasta la acera. Calloway regresó al Cotton Club.

Aquí está la famosa rutina de Calloway:

El documental de la BBC de 1985, El club de algodón recordó, no se enfoca en la segregación racial en el club, aunque en un momento, los hermanos Nicholas no están de acuerdo con Cab Calloway sobre si se permitían clientes negros.

El Cotton Club, por supuesto, estaba lejos de ser el único club de Harlem.

Basically, The Cotton Club is remembered through rose colored glasses cuz really it was a whites only place for white ppl to act out the white gaze + drink during prohibition

The Savoy Ballroom, Lenox Club + Renaissance Ballroom were where Black Harlem went 👇🏽 pic.twitter.com/fUjksKPlXb

— Shelby Ivey Christie (@bronze_bombSHEL) June 10, 2020

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Las cosas eran muy diferentes en el Savoy Ballroom, que estaba integrado.

Si pudiera llevar una máquina del tiempo de vuelta a Harlem, estaría en el Savoy, no en el Cotton Club, incluso si no estuviera segregado.

Harlem ofrecía muchos más lugares a los que ir: solo eche un vistazo a este mapa de discotecas de Harlem de 1932 (vea una versión más grande en la Biblioteca del Congreso).

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