Walter Sickert se pintó a sí mismo en muchos papeles… pero no en Jack el Destripador | Arte y Diseño

Una de las principales exposiciones de la Tate Britain inaugurada este mes será la primera en exhibir un raro autorretrato temprano de Walter Sickert, el influyente pintor teatral inglés, que muestra cómo su carrera temprana en el mundo impulsó su arte en constante cambio.

La serie de autorretratos incluye un pequeño boceto a pluma y tinta de 1882, encontrado en el Centro de Historia Local de Islington, en el que el artista se inclina hacia adelante en una pose tomada de su ídolo, el actor y gerente Henry Irving. Sickert, nacido en 1860, se unió a la compañía teatral de Irving en su juventud como actor, antes de partir para estudiar arte en la Slade School en 1881.

“Los autorretratos son una mirada reveladora a las diferentes formas en que Sickert se veía a sí mismo”, dijo el curador asistente de la Tate, Thomas Kennedy, antes de la exhibición retrospectiva, que marca los 80 años desde la muerte del artista.

El hábito de Sickert de jugar con las identidades y sumergirse en elementos contrastantes de la vida nocturna victoriana también le dio una reputación siniestra que los expertos creen que no se merece. Sus escenas del crimen y su representación poco glamorosa de desnudos, ambas escandalosas en su época, eran simplemente un síntoma de su curiosidad por la ciudad que lo rodeaba y no evidencia de la depravación moral del artista.

Pintura de pierrots con trajes rojos actuando, visto desde el costado del escenario, junto al mar con un paseo elevado y casas detrás
Brighton Pierrots de Sickert (1915). Fotografía: Tate

De manera infame, las cuatro pinturas de Sickert del asesinato de Camden Town en 1907 llevaron a la novelista estadounidense Patricia Cornwell a argumentar que en realidad era Jack el Destripador. Pero esta teoría ha sido ampliamente desacreditada. Y, como señala Kennedy, el asesinato de Camden tuvo lugar a la vuelta de la esquina de la casa de Sickert en el norte de Londres, mientras que su interés por Jack el Destripador era compartido por la mayoría de los victorianos.

“Sickert casi estaba jugando a la altura”, dijo Kennedy. “Él estaba muy interesado en Jack el Destripador, pero también todos los demás”.

Matthew Sturgis, quien escribió una aclamada biografía del artista en 2005, también considera que el insulto del Destripador es una “tontería”. “Fue una combinación desafortunada de los eventos de la pintura del asesinato del propio Sickert, y luego la historia que le contó su casera en Mornington Crescent de que el Destripador se había alojado allí hace 20 años”. De hecho, el artista estaba en Francia cuando el Destripador golpeó en 1888.

La influencia de los impresionistas franceses en sus retratos de desnudos fue escandalosa en la época. Si bien tales imágenes eran comunes en todo el Canal, particularmente en el trabajo de Degas, el amigo que más influyó en Sickert, y Bonnard, Gran Bretaña permaneció en una fase prerrafaelita mojigata, representando a las mujeres como ángeles o como Venus emergiendo de las olas.

Sickert prefería mucho el realismo. “Estaba reaccionando contra el desnudo idealizado”, dice Sturgis. “Pensó que el enfoque británico del tema era demasiado cortés y demasiado preocupado por el estatus. Recuerde, también, que Sickert se veía a sí mismo como un enfant terrible perpetuo”.

Kennedy argumenta que el artista también tenía un enfoque radicalmente sofisticado para la cobertura de los periódicos y, a menudo, se inspiraba en historias, incluidas las de él mismo. “Tenemos otra obra de la Galería Nacional de Retratos, Autorretrato en grisalla (1935), que muestra cuán consciente era de sí mismo. Está basado en una fotografía de 1932 de Sickert, luciendo viejo, llegando a la Royal Academy of Arts en Piccadilly para ver su propio trabajo”, dijo.

“La idea de que los artistas solo comenzaron a jugar con imágenes públicas de sí mismos en los últimos tiempos es incorrecta. Sickert lo estaba haciendo 60 o 70 años antes”.

Este interés por la actualidad reflejada en el arte fue controvertido en su momento, pero en una entrevista para el Gaceta de Pall Mall titulado El evangelio del impresionismo, Sickert dejó clara su posición: “No volvemos a otros días”, dijo el artista. “Nuestra historia es de hoy”.

Pintura de una mujer joven vestida de blanco en el escenario, destacada brillantemente por un foco, apuntando hacia la galería tenuemente iluminada, vista desde la platea
Little Dot Hetherington en el Bedford Music Hall (1888-1889), otro estudio del intérprete en el trabajo. Fotografía: James Mann/Tate

Pero fue el escenario, y la oportunidad de fingir, lo que quizás fue la influencia clave en su trabajo. un autorretrato, El protagonista juvenilmuestra a Sickert en el papel de un intelectual inglés, mientras que en The Bust of Tom Sayers: a Self-Portrait (1913-15), posa con barba junto a un busto de mármol de un célebre luchador victoriano a puño limpio.

“¿Se tiñó el vello facial y dejó sus cejas pobladas sin recortar, o se puso una barba y cejas postizas para un poco de fantasía?” pregunta la experta en Sickert Anna Gruetzner Robins.

“Hasta su vejez, Sickert continuó siendo un artista consumado al que le encantaba aparecer con nuevos disfraces y tenía una cantidad asombrosa de formas de hablar y comportarse. Quienes lo conocieron afirmaron que era imposible descubrir al hombre detrás de sus muchas personalidades y egos”, dice ella.

“No sabemos por qué dejó de actuar, pero sí sabemos que admiraba a los artistas”, dijo Kennedy. “Estas personas que adoptó casi emulaban a los artistas del music hall en pintura”.

Durante las décadas de 1880 y 1890, los lugares para espectáculos de variedades estaban bajo escrutinio moral. Los críticos los acusaron de ser antros de vicio, pero Sickert los visitó y pintó repetidamente, en particular Bedford, que se inauguró en 1861 y se encontraba entre Arlington Street y Camden High Street.

“Fue el poder transformador de la actuación, ese momento efímero en el que el público se entrega al intérprete y se pierde en su canción, lo que realmente lo cautivó”, escribe el historiador del arte Billy Rough en su ensayo de catálogo. El apóstol del arte de los music hall, del que tanto se ha abusado: Sickert y el escenario.

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